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Rosalyn (pseudonyme) n’avait aucune idée de ce qu’elle comptait faire des trois boîtes de spaghettis qu’elle venait de jeter dans son panier. Elle n’en voulait pas – elle n’en avait certainement pas besoin – mais tant pis, elle devait les acheter. Et les boîtes de spaghettis n’étaient pas les seuls articles indésirables qu’elle avait ramassés à l’épicerie ce jour-là au cours de la première année de la pandémie de COVID-19. Si elle effleurait un article pendant qu’elle cherchait un autre, il allait dans le panier.

« Tout ce que ma main touchait, je devais l’acheter », a-t-elle déclaré. « Je n’avais pas l’impression d’avoir le choix. Il y avait trop de chances que j’aie contaminé l’article d’une manière ou d’une autre, et cela blesserait un autre client sans méfiance qui l’aurait acheté. Elle a donc quitté le magasin avec une charge gonflée de sacs de courses et beaucoup de culpabilité aussi. « Une fois que j’en ai acheté autant, je craignais qu’il ne reste plus assez de nourriture pour les autres. »

Rosalyn est l’un des 2,3% d’adultes américains diagnostiqués avec un trouble obsessionnel-compulsif, ou TOC, selon le Institut national de la santé mentale. Le TOC est causé principalement par une activité excessive de l’amygdale, une structure de la taille d’une noix à la base du cerveau qui traite la peur, le danger et la réaction de combat ou de fuite. Le trouble peut se manifester par des comportements compulsifs et répétitifs ; une anxiété à l’idée de tomber malade ou de propager des germes; ou un sens excessif des responsabilités et une peur intense de faire courir des risques aux autres, comme dans le cas de Rosalyn. Même les personnes sans diagnostic officiel sont concernées ; environ 25% des Américains présenteront au moins un comportement obsessionnel-compulsif à un moment donné de leur vie, selon une étude de 2008 étude publié dans la revue Nature.

La pandémie a rendu la vie bien pire pour les personnes présentant des symptômes de TOC. De nouvelles recherches montrent que les symptômes du TOC sont devenus plus graves pour de nombreuses personnes pendant la pandémie et que les nouveaux diagnostics ont augmenté. De plus en plus de personnes se présentent dans les cabinets médicaux avec de nouveaux cas de la maladie. « Des études ont constamment montré que les personnes sans TOC ont obtenu des scores plus élevés lors de nos évaluations du TOC qu’avant la pandémie », déclare Andrew Guzick, psychologue clinicien au Baylor College of Medicine. « Ils présentent davantage de comportements de type TOC et signalent des peurs plus intrusives caractéristiques du TOC. »

Ce n’est pas étonnant : une pandémie mondiale est un terreau idéal pour l’anxiété. Le TOC est un trouble du doute. A été cette poignée de porte contaminée ? A fait Je laisse le poêle allumé ? Ai-je bien entendu le médecin quand elle m’a dit que cette tache de rousseur sur mon bras était vraiment seulement une tache de rousseur ? Réfléchissez à ce type d’incertitude préexistante à travers le prisme d’une pandémie qui, à ce jour, a infecté plus de 327 millions de personnes dans le monde, en a tué 5,5 millions et peut frapper n’importe qui, et les personnes qui sont déjà cliniquement anxieuses vont ressentir encore plus d’anxiété.

« Le TOC se nourrit de l’intolérance à l’incertitude et d’un besoin perçu de prévenir les dommages, en particulier en ce qui concerne la contamination, il n’est donc pas surprenant que cela ait été une période difficile pour les personnes aux prises avec ce trouble », déclare Guzick. Sa méta-analyse, publié en octobre 2021 dans Rapports de psychologie actuelsont constaté que 32 % des personnes atteintes de TOC ont connu une aggravation des symptômes pendant la pandémie.


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Le TOC est une condition contextuelle, qui s’aggrave en période de stress personnel ou environnemental et s’atténue lorsque les circonstances se calment. Depuis l’apparition de COVID-19, une vague de recherches en plus de celle de Guzick a été menée sur l’exacerbation des symptômes chez les personnes atteintes de la maladie, et les résultats ont été troublants. Une étude de septembre 2020 dans le Revue internationale de recherche environnementale et de santé publiquepar exemple, ont interrogé plus de 6 000 personnes atteintes de TOC et ont constaté que 60 % ont signalé une aggravation des symptômes de TOC existants ou l’apparition de nouveaux symptômes dès les premiers jours de la pandémie fin 2019 jusqu’à fin mars 2020. Une méta de novembre 2021 -analyse de 21 études Publié dans Examens des neurosciences et du comportement ont constaté que jusqu’à 65 % des répondants ont signalé une aggravation de leur TOC pendant la pandémie. Encore une autre étude de 2020, Publié dans BMC Psychiatrie en octobre, s’est concentré sur les jeunes âgés de 7 à 21 ans et a constaté que près de 45 % d’entre eux ont connu une aggravation de l’ensemble des symptômes du TOC au cours de la première année pandémique.

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Pour les personnes souffrant de TOC impliquant une contamination, la pandémie a été en quelque sorte une validation – un « je vous l’avais dit » à toutes les personnes qui les avaient grondés que leur besoin compulsif de se laver les mains et de s’éloigner socialement avant la pandémie était excessif et malsain. « Bienvenue à ma monde! » mèmes ont surgi partout sur Internet de personnes souffrant de TOC alors que la population dans son ensemble commençait à adopter exactement les mêmes habitudes de précaution qu’elles pratiquaient depuis longtemps. Mais ce genre de satisfaction est de courte durée et a un prix à long terme.

« Il y a des gens qui disent : ‘J’ai en fait une amélioration des symptômes, ou je me sens validé dans mes préoccupations' », déclare Michael Wheaton, professeur adjoint de psychologie au Barnard College et auteur principal de une étude de juin 2021 dans le Journal des troubles anxieux montrant que 72% des personnes atteintes de TOC présentaient des symptômes plus graves depuis le début de la pandémie.

Le problème est que les personnes sans TOC réagissent aux directives de l’ère de la pandémie très différemment des personnes atteintes du trouble. Se laver les mains une fois pendant 20 secondes après être entré dans la maison est peut-être devenu une pratique courante pour la plupart des gens à l’âge de la COVID-19 ; se laver les mains plusieurs fois pendant 20 minutes à la fois est trop souvent la réponse des personnes atteintes de TOC. C’est ce genre de réaction excessive dont les cliniciens craignent qu’elle ne devienne trop répandue.

«Pour quelqu’un qui a des problèmes de contamination, nous lui parlerions du lavage des mains à l’entrée de la maison, mais pas d’autre lavage des mains une fois que vous êtes dans l’enceinte de votre maison. On leur dit qu’on va opérer par CDC [the U.S. Centers for Disease Control and Prevention], pas le TOC », explique le psychologue clinicien Anthony Pinto, directeur de programme du Northwell Health OCD Center sur le campus du Long Island Jewish Medical Center. Pinto suggère également que les personnes atteintes de TOC « pratiquent le toucher [potentially contaminated] objets dans la maison après le lavage. Réexposer les patients à des dangers perçus comme ramasser du courrier ou des produits d’épicerie non lavés, puis résister à l’envie de décontaminer – une approche de traitement connue sous le nom de prévention de l’exposition et de la réponse (ERP) – était un pilier de tout traitement du TOC bien avant la pandémie.

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Le problème avec l’ERP à l’ère de la pandémie est que, au moins au début, il n’était pas clair si la partie exposition du processus était réellement dangereuse ou non. Au début de COVID-19, nous ouvrions les portes avec nos coudes, poussions des caddies avec nos manches rabattues sur nos mains, cognions les coudes en guise de salutation et restions à au moins six pieds l’un de l’autre. Même maintenant, en particulier avec la montée en puissance d’Omicron, aucun psychologue traitant un patient TOC ne recommanderait de patauger sans masque et sans test dans des foules de personnes dont le statut viral est inconnu, juste pour endurcir la psyché d’un patient contre l’anxiété causée par le TOC.

De plus, l’ERP est traditionnellement destiné à être pratiqué en présence d’un clinicien, un contexte qui n’est pas nécessairement confortable ou même disponible pour beaucoup pendant la pandémie. Mais les praticiens ERP se sont adaptés ; Les sessions de télésanté via Zoom et d’autres plateformes ont explosé au cours des deux dernières années, et de nombreux exercices peuvent être effectués virtuellement et tout aussi bien à l’écran qu’en personne. Si un patient a peur de s’asseoir sur son lit après être sorti, par exemple, « nous pouvons travailler avec ce patient en ligne pour sortir, puis revenir et s’asseoir sur son lit, puis s’allonger sur le lit avec ses vêtements de ville,  » dit Pinto. « Ceci est vraiment axé sur l’apprentissage expérientiel – faire vivre au patient cette expérience inconfortable. »

Les choses se compliquent pour les personnes atteintes de la forme responsable du TOC – la peur non pas de se mettre en danger, mais de faire du mal aux autres – comme Charles. Avant que les tests à domicile ne soient disponibles, chaque reniflement que Charles (pas son vrai nom) entendu de son fils de trois ans était un signal d’alarme pour précipiter le garçon chez le médecin pour un autre test COVID-19 impliquant une sonde nasale profonde inconfortable. Charles a plaidé pour les tests, mais sa femme a résisté. Quand le garçon n’a pas été testé, Charles a souffert intérieurement.

« J’imagine, comme on pouvait s’y attendre, des scénarios apocalyptiques dans lesquels nous anéantissons toute son école maternelle parce que nous étions cavaliers à propos de symptômes mineurs du rhume », dit-il.

Le stress exacerbe le TOC, quelle que soit sa forme, et plus l’anxiété augmente, plus les gens recherchent une sorte de confort pervers dans leurs rituels. « Nous voyons chez les étudiants qui ont un TOC, quand vient le temps de la période des examens finaux, ils sont stressés et parfois les symptômes du TOC s’aggravent », explique Wheaton. « Ils ont développé cette réponse habituelle selon laquelle lorsque je suis anxieux et stressé, je me tourne vers des compulsions, car c’est en quelque sorte un comportement appris qui me donne un sentiment de contrôle. »

En fin de compte, la pandémie prendra fin, mais pour de nombreuses personnes atteintes de TOC, l’anxiété et les précautions pourraient ne pas l’être. « La force motrice du TOC est le signal de détresse de l’amygdale ; il n’est pas motivé par de nouvelles informations de la société », explique Steven Phillipson, fondateur et directeur du Center for Cognitive-Behavioral Psychotherapy à New York. Deux ans de validation de la contamination pourraient prendre beaucoup de temps à se défaire. Pinto craint que même si le reste du monde se débarrasse enfin des masques et oublie la distanciation sociale, les personnes atteintes de TOC continueront de s’accrocher aux anciennes habitudes pandémiques. «Ces personnes allaient avoir du mal à s’adapter ou à essayer de reprendre une activité normale parce qu’elles veulent une assurance de sécurité à 100%», dit-il. « La seule façon d’avoir cette assurance serait de rester fermé. »

Pour certaines personnes, cependant, l’épreuve du feu viral a en fait été instructive, les forçant à gérer leur TOC d’une manière qu’elles n’avaient pas auparavant. « L’ère COVID a exacerbé mes symptômes de TOC, mais cela a aussi été une opportunité », déclare Charles. « J’ai une longue histoire avec la thérapie cognitivo-comportementale, et il n’y a certainement pas eu de pénurie d’occasions d’aiguiser ces compétences. Le stress supplémentaire m’a également amené à consulter un psychiatre et une ordonnance de médicaments, ce qui m’a également été d’une grande aide.

« Mais à la fin », ajoute-t-il avec un rire triste, « est-ce que je recommencerais ? Sûrement pas. »

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