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  • Publié29 juin 2018

  • Révisé29 juin 2018



  • Auteur
    Lévi Gadye


  • La sourceBrainFacts/SfN

Dessin d'une spirale tourbillonnante noire

iStock.com/petekarici

Tout le monde éprouve de la peur et de l’anxiété à un moment donné de sa vie. La peur est une réponse immédiate à un stimulus menaçant spécifique. L’anxiété, en revanche, est une réponse moins intense mais plus soutenue à des sources anxiogènes qui peuvent être connues. Par exemple, vous pouvez être anxieux à l’idée de voir un serpent lors d’une randonnée dans les bois, tandis que vous pouvez ressentir de la peur si l’un d’eux se glisse directement devant vous.

Dans certains cas, les gens peuvent être généralement anxieux sans vraiment savoir pourquoi. Normalement, le cerveau gère notre peur et notre anxiété sans leur permettre d’interférer avec notre fonctionnement quotidien. S’il y a une menace à proximité, différentes zones du cerveau nous aident à comprendre la menace en amplifiant ou en réprimant notre anxiété et notre peur.

Pour certaines personnes, cependant, l’anxiété peut être écrasante et peut interférer avec la vie quotidienne. L’anxiété devient un problème lorsque ces zones cérébrales fonctionnent de manière inappropriée (ou ne fonctionnent pas), déclenchant un flux de comportements inappropriés ou irrationnels. Une anxiété de longue durée comme celle-ci peut être diagnostiquée comme un trouble anxieux. Les troubles anxieux, comme le trouble panique ou le trouble d’anxiété sociale, peuvent nécessiter une thérapie pour permettre aux patients de mener une vie normale et heureuse.

Jusqu’à récemment, les scientifiques pensaient qu’une zone cérébrale de la taille d’une bille, appelée l’amygdale, servait de plaque tournante de la peur et de l’anxiété. Quelque études ont montré que les singes présentant des dommages à l’amygdale étaient exceptionnellement stoïques face à un stimulus effrayant (comme un serpent à proximité). Chez les personnes souffrant de trouble anxieux, les scientifiques pensaient que la peur et l’anxiété inappropriées étaient causées par une amygdale hyperactive, une cause simple avec un effet simple.

Aujourd’hui, cependant, nous comprenons que l’anxiété est le résultat d’un bavardage constant entre un certain nombre de régions cérébrales différentes – un réseau de peur. Aucune région du cerveau n’est à elle seule source d’anxiété. Au lieu de cela, les interactions entre de nombreuses zones du cerveau sont toutes importantes pour la façon dont nous vivons l’anxiété.

Une explication potentielle de la façon dont cela fonctionne divise le cerveau en deux parties : un cerveau cognitif et un cerveau émotionnel. Le lobe frontal, où toutes nos sensations et pensées se rejoignent en une seule expérience unifiée, est le cerveau cognitif. L’amygdale, située profondément à l’intérieur du cerveau, fait partie du cerveau émotionnel. Selon cette théorie, nous ne ressentons de l’anxiété que lorsque les signaux du cerveau émotionnel dominent le cerveau cognitif et pénètrent dans notre conscience. Si vous pouvez rationaliser que, par exemple, les serpents sont rares dans les bois où vous faites de la randonnée (en utilisant le cerveau cognitif), alors le réseau cérébral cognitif dépasse et apprivoise le réseau de peur émotionnelle.


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Par exemple, une région du lobe frontal, appelée le cortex cingulaire antérieur dorsal (dACC), amplifie les signaux effrayants venant de l’amygdale. Lorsque des patients anxieux voient des images de visages craintifs, le dACC et l’amygdale (entre autres régions du cerveau) intensifient leur bavardage, produisant une anxiété palpable. Les personnes sans anxiété montrent peu ou pas de réponse.

D’autre part, une autre partie du lobe frontal, appelée le cortex préfrontal ventromédian, semble amortir les signaux venant de l’amygdale. Les patients présentant des dommages à cette région du cerveau sont plus susceptibles de ressentir de l’anxiété, car les freins de l’amygdale ont été levés.

En utilisant l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf), les scientifiques ont montré que ces régions du cerveau deviennent actives lorsque les gens ressentent de l’anxiété. Mais les détails de la façon dont ces régions travaillent ensemble ne sont toujours pas réglés. Les scientifiques du monde entier travaillent toujours d’arrache-pied pour percer les mystères derrière l’anxiété et les troubles anxieux.

Heureusement, il y a encore de bonnes raisons d’espérer pour les patients anxieux. Certains patients anxieux bénéficient de thérapies médicamenteuses, comme les antidépresseurs. D’autres patients bénéficient d’une thérapie comportementale. Un type de thérapie comportementale consiste à exposer progressivement les patients aux déclencheurs qui déclenchent leur anxiété. Au fil du temps, les patients apprennent à surmonter leur anxiété grâce à ces expositions répétées, puisque ces situations n’entraînent pas de préjudice réel.

Au-delà des médicaments et de la thérapie comportementale, les scientifiques et les psychiatres recherchent également de nouvelles façons de traiter l’anxiété, en utilisant des découvertes récentes pour les guider. Certains scientifiques essaient d’utiliser des scintigraphies cérébrales IRMf pour associer les patients à certaines thérapies, car les troubles anxieux peuvent varier d’une personne à l’autre. D’autres utilisent des techniques comme stimulation cérébrale profonde pour ramener les régions cérébrales anxiogènes vers un état plus sain.


Cette question Demander à un expert a été répondue parMohammed R. Miladcomme dit à Levi Gadye pour BrainFacts.org.

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