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Le risque d’être infecté par la maladie COVID-19 est plus élevé chez les travailleurs de la santé qui sont en contact étroit avec des patients infectés

Une dose infectieuse virale plus élevée ou plus de virus avec lesquels une personne entre en contact peut entraîner un risque d’infection plus élevé et, dans certains cas, l’infection peut être plus grave que d’autres. Des études ont montré qu’il en va de même pour d’autres infections virales telles que la grippe. Une étude américaine a également révélé que les volontaires sains exposés à un plus grand nombre de virus grippaux courent un risque d’aggravation des symptômes par rapport à ceux qui ne sont pas exposés.

Anticorps attaquant le virus SARS-CoV-2, l'illustration 3D conceptuelle pour le traitement, le diagnostic et la prévention du COVID-19.  Crédit d'image : Kateryna Kon/Shutterstock

Anticorps attaquant le virus SARS-CoV-2, l’illustration 3D conceptuelle pour le traitement, le diagnostic et la prévention du COVID-19. Crédit d’image : Kateryna Kon/Shutterstock

Pourquoi cela arrive-t-il ?

Ceci, spéculent les experts, pourrait être dû au nombre plus élevé de virus commençant l’infection et infectant ainsi plus de cellules au début du processus de la maladie. Une seule cellule infectée par un virus devient une usine à virus et produit de nombreux virus à la fin desquels la cellule éclate, libérant les virus filles dans l’organisme. Par conséquent, si plus de cellules sont affectées au début de tout cela, cela peut provoquer une maladie plus grave. Même un petit nombre de virus peut produire une infection, mais les symptômes peuvent être plus légers. Des recherches antérieures ont montré que l’infection à norovirus qui entraîne des vomissements et de la diarrhée peut survenir avec seulement 18 particules virales

Quel est le lien avec le COVID-19 ?

Le virus causant la maladie COVID-19, le coronavirus 2 du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS-CoV-2), est hautement infectieux et la dose initiale pourrait être liée à la gravité de l’infection. Les chercheurs disent que la charge du virus dans les aérosols qui conduisent à l’infection et ses effets proportionnés sur la gravité de la maladie ne peuvent être déterminés que par des « études expérimentales de provocation ». Cela signifie infecter délibérément des volontaires sains, ce qui n’est pas acceptable sur le plan éthique.

Comment déterminer la charge virale ?

Selon les chercheurs, la charge virale ou le niveau de particules infectieuses qui causent l’infection pourrait être déterminé par un test quantitatif ou le test international standard. Un résultat de charge entre 0 et 40 peut être obtenu, et c’est ce qu’on appelle la valeur Ct ou le cycle de seuil.

Si la valeur Ct est faible (disons 15), les niveaux de virus dans l’échantillon sont dits très élevés. Si un échantillon a un Ct supérieur à 35, la charge virale est faible. Le niveau de Ct est corrélé à la gravité de la maladie.

Que savons-nous?

À l’heure actuelle, il existe de petits rapports contradictoires concernant la corrélation entre la charge virale et la gravité de la maladie. Certaines études ont également suggéré que la réponse de l’organisme au virus est essentielle pour déterminer les effets de l’infection, tout comme la réponse immunitaire et l’état immunitaire du patient et les comorbidités. Si le système immunitaire n’est pas activé, le virus se multiplie plus rapidement, et si le système immunitaire est ouvertement activé, il peut endommager d’autres tissus en provoquant la tempête de cytokines.

Les comorbidités telles que l’hypertension artérielle, l’asthme, le diabète et les maladies rénales peuvent également augmenter le risque de gravité de l’infection.

Comprendre COVID-19 : que signifie vraiment la charge d’ARN viral ?

Une étude récente publiée dans le dernier numéro de Les maladies infectieuses du Lancet examiné la charge d’ARN viral chez les patients. L’étude s’intitulait « Comprendre COVID-19 : que signifie vraiment la charge d’ARN viral ? »

Les chercheurs affirment que des études antérieures sur le MERS et le SRAS n’ont pas clairement montré une « relation entre l’évolution clinique d’un patient individuel et la charge d’ARN viral ». Cette étude avec des patients COVID-19, écrivent-ils, montre trois évolutions cliniques distinctes de la maladie. D’après leur revue de la littérature disponible, l’équipe indique que « les patients atteints de COVID-19 avec une maladie plus grave nécessitant une admission en unité de soins intensifs avaient des charges d’ARN viral élevées à 10 jours et au-delà, après l’apparition des symptômes ». Certains patients, ont-ils écrit, avaient de faibles charges virales dans les sécrétions nasopharyngées, mais avaient toujours une évolution clinique qui s’aggravait. Cela pourrait être dû aux manifestations immunologiques plus qu’à la charge virale, estiment les chercheurs.

Ils expliquent que le risque de transmission est plus élevé chez les personnes qui avaient moins de symptômes et plus de charge virale dans leurs échantillons nasopharyngés. Ils écrivent: «Les individus au sein de la communauté, les décideurs et les prestataires de soins de santé de première ligne, en particulier les praticiens généralistes et des urgences, doivent être alertes et préparés à gérer ce risque.»

Charge virale du SRAS-CoV-2 dans les échantillons des voies respiratoires supérieures des patients infectés

Dans une autre lettre à l’éditeur du Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre, un groupe de chercheurs a exploré la charge virale chez les patients infectés. Le titre de leur lettre de recherche est « Charge virale du SRAS-CoV-2 dans les échantillons des voies respiratoires supérieures des patients infectés.”

L’équipe a écrit que la transmission du virus « s’est produite principalement après des jours de maladie et a été associée à des charges virales modestes dans les voies respiratoires au début de la maladie, les charges virales culminant environ dix jours après l’apparition des symptômes ». Ils ont écrit qu’ils avaient essayé de quantifier la charge virale dans les prélèvements nasaux et pharyngés de patients symptomatiques. Ils ont ajouté: « Des charges virales plus élevées (inversement liées à la valeur Ct) ont été détectées peu de temps après l’apparition des symptômes, avec des charges virales plus élevées détectées dans le nez que dans la gorge. » Les patients symptomatiques et asymptomatiques avaient des charges virales similaires.

Références de revues :

  • Matthew J. Memoli, Lindsay Czajkowski, Susan Reed, Rani Athota, Tyler Bristol, Kathleen Proudfoot, Sarah Fargis, Matthew Stein, Rebecca L. Dunfee, Pamela A. Shaw, Richard T. Davey, Jeffery K. Taubenberger, Validation of the Wild -type Influenza A Human Challenge Model H1N1pdMIST: An A(H1N1)pdm09 Investigational New Drug Study, Clinical Infectious Diseases, Volume 60, Issue 5, 1 March 2015, Pages 693–702, https://doi.org/10.1093/cid/ciu924
  • Comprendre COVID-19 : que signifie vraiment la charge d’ARN viral ? Joynt, Gavin M et al. Les maladies infectieuses du Lancet, https://www.thelancet.com/journals/laninf/article/PIIS1473-3099(20)30237-1/fulltext
  • Charge virale du SRAS-CoV-2 dans les échantillons des voies respiratoires supérieures des patients infectés, N Engl J Med 2020 ; 382:1177-1179 DOI : 10.1056/NEJMc2001737, https://www.nejm.org/doi/full/10.1056/NEJMc2001737

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