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Bangalore : Une nouvelle étude a révélé que chez les souris dont le cerveau a été exposé à la protéine de pointe du virus SARS-CoV-2, qui cause le Covid-19, l’anxiété a augmenté et la cognition a diminué. Cela s’est également accompagné de la protéine provoquant l’empoisonnement des neurones dans le cerveau, entraînant la mort neuronale.

L’étude comportementale, dont les résultats ont été publiés la semaine dernière dans la revue Rapports scientifiques, a été menée sur des cerveaux de souris en utilisant la partie de la protéine de pointe appelée sous-unité S1. Les chercheurs ont injecté la protéine dans le cerveau de souris et ont observé leur comportement au moyen de tests. Ils ont noté que la protéine ne provoquait pas directement la mort cellulaire ; au lieu de cela, il a induit une toxicité dans les cellules de soutien autour d’un neurone, appelées cellules gliales.

Les résultats expliquent certains des mécanismes à l’origine du phénomène du long Covid, où les patients qui se sont remis de l’infection virale ont tendance à ressentir une gamme de symptômes neurologiques – tels que la cognition réduite, les troubles de la concentration, les troubles de l’humeur, la fatigue, l’essoufflement, l’anxiété – pour plusieurs semaines à plusieurs mois après l’infection. Des études ont de plus en plus pointé l’effet du virus sur le cerveau comme explication, à mesure que de plus en plus de découvertes sur le long Covid, qui touche près d’un tiers des personnes infectées, sont révélées.

De telles études sur les mécanismes moléculaires par lesquels différentes parties du virus affectent nos cellules montrent les divers mécanismes pathogènes ou pathogènes qui sont en jeu lors d’une infection à Covid.


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Les retombées du long Covid

Depuis les premiers jours de la pandémie, de nombreux patients avaient signalé des symptômes persistants plusieurs semaines à plusieurs mois après leur rétablissement. Les principaux symptômes signalés étaient la fatigue, l’essoufflement et le brouillard cérébral.

Aujourd’hui, nous savons qu’entre un tiers et plus de la moitié des patients atteints de Covid présentent des symptômes prolongés jusqu’à six mois. Ces symptômes ont tendance à être principalement neurologiques, déclenchés par l’effet du virus sur le cerveau et la moelle épinière, et donc sur le système nerveux central.

Les longs symptômes communs de Covid incluent désormais la fatigue, l’essoufflement et le brouillard cérébral, mais aussi une altération de la mémoire, une cognition réduite, une anxiété et une dépression accrues, des troubles de l’humeur, de l’insomnie, un rétrécissement du cerveau, une perte de cheveux continue, un dysfonctionnement érectile ou une impuissance, un sentiment diminué de odeur, l’apparition du diabète et des maladies cardiaques, un dysfonctionnement pulmonaire, des acouphènes ou des bourdonnements dans les oreilles, et plus encore. De plus, ces symptômes peuvent également être déclenchés par une infection Covid légère ou non hospitalisée. Plus d’un tiers des personnes qui souffrent de symptômes prolongés en souffrent pendant plus d’un an.

Récemment, il y a eu une vague de recherches sur le long Covid, grâce à des données désormais largement disponibles. Des études ont trouvé de nombreux facteurs qui le déclenchent, y compris le diabète de type 2, mais ce qui le cause et comment il peut être évité reste un mystère.


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Principaux résultats de l’étude

Pour comprendre si la sous-unité de la protéine S1 infiltrant le cerveau est impliquée dans les problèmes neurologiques, l’équipe a utilisé des souris et introduit directement les protéines S1 dans les régions du cerveau qui traitent les émotions et la cognition. Ils ont ensuite soumis les souris à une série de tests comportementaux pour vérifier comment leur fonction cérébrale et leur pensée avaient été affectées.

Les modèles de souris sont considérés comme une bonne approximation des modèles humains car ils partagent 99 % de notre génome et ont des systèmes physiologiques similaires. L’information génétique est transmise de la même manière que chez l’homme, ainsi que les maladies génétiques, et leur génome est également facilement manipulable.

Comme ils ont une courte durée de vie de seulement deux ans, ils peuvent être utilisés pour apprendre sur les maladies chroniques et le vieillissement. Ils sont également petits, faciles, se reproduisent rapidement et sont économiques à entretenir. Ils ont été étudiés en laboratoire pendant plus d’un siècle, de sorte que leurs processus métaboliques et physiologiques sont parfaitement compris et documentés.

L’équipe a découvert que même si les souris ne montraient aucun changement dans leur capacité de mouvement ou de locomotion, leur réflexion était considérablement entravée lors de la reconnaissance de nouveaux objets par rapport aux souris normales utilisées comme témoins. Dans les tests de labyrinthe et de chambre, les souris injectées de protéines ont montré de l’anxiété, passant plus de temps dans des espaces clos loin des autres souris.

Les chercheurs ont en outre noté dans les scans et l’analyse chimique qu’il y avait une réduction significative de la densité cellulaire des neurones dans les régions du cerveau où la protéine S1 a été injectée, allant jusqu’à 35 %. Les auteurs ont examiné les cellules autour des neurones, appelées cellules gliales.

Les cellules gliales sont situées à l’intérieur du système nerveux et fournissent un soutien physique et métabolique aux neurones. Cela comprend l’isolation et la protection, la communication et le transport des nutriments et des déchets. Lorsque ces cellules sont « activées », leur réponse immunitaire consiste à produire beaucoup de cytokines ou de protéines inflammatoires. Cela affecte alors les neurones en induisant une toxicité, entraînant une foule de symptômes manifestés, notamment la fatigue, l’insomnie et une dépression.

Étant donné que des études antérieures ont également montré l’activation des cellules gliales chez ceux qui mort du covid, les auteurs ont examiné ces cellules chez les souris testées. Ils ont découvert que plus de 60 % de l’activation des cellules gliales était enregistrée dans le cerveau des souris.

Ils concluent que toutes les découvertes prises ensemble montrent que la protéine de pointe du virus induit la mort des cellules neuronales via l’activation des cellules gliales, et provoque également une anxiété accrue ainsi qu’une cognition réduite.

(Édité par Manoj Ramachandran)


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