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Le travail d’Emma Duerden utilisant les neurosciences pour comprendre l’autisme est fondé sur la collaboration et alimenté par ce qu’elle appelle certaines des meilleures installations d’imagerie du pays.

Il s’inspire également de quelque chose de beaucoup moins tangible mais tout aussi important.

« Cette recherche donne de l’espoir aux familles », a déclaré Dürden, professeur à la faculté d’éducation de Western et directeur du Développer Brain Labconçu pour étudier le développement cognitif chez les nourrissons et les enfants grâce à des évaluations comportementales et à l’imagerie cérébrale.

Plus précisément, Duerden et son équipe adoptent une nouvelle approche d’un problème épineux : pourquoi l’anxiété est répandue chez les personnes atteintes de troubles du développement neurologique et comment les neurosciences peuvent aider à décoder les nombreuses énigmes de l’autisme.

« L’autisme est un trouble cérébral complexe – pas un trouble du comportement comme les gens le croyaient – et le diagnostic peut changer la vie des familles et leur laisser beaucoup de questions », a-t-elle déclaré.

« Existe-t-il des traitements ? Comment vont-ils faire à l’école ? Se feront-ils des amis ? Peuvent-ils avoir un emploi quand ils seront plus âgés ? » a déclaré Duerden, énumérant quelques-uns des problèmes qui préoccupent les gens. « Les parents et les enfants avec lesquels nous travaillons sont parmi les personnes les plus résilientes que vous rencontrerez jamais. Leur énergie et leur passion nous poussent à vouloir apporter des réponses.

Interventions ciblées

Pour Duerden et son équipe, certaines de ces réponses peuvent être décodées à partir d’un examen plus approfondi de la structure et de la fonction du cerveau lui-même.

Pour cela, elle travaille avec un vaste réseau interdisciplinaire de chercheurs ; technologie de pointe en matière de scanner cérébral qui comprend l’imagerie par résonance magnétique (IRM) et l’IRM fonctionnelle au Centre d’imagerie fonctionnelle et métabolique, la seule collection au Canada de systèmes de résonance magnétique à champ élevé et ultra-haut; et des installations complémentaires à l’Institut de recherche Robarts qui soutiennent les patients et les chercheurs.

Emma Dürden

L’impact combiné de ces facteurs est bien supérieur à la somme de leurs parties considérables, et ils donnent à Duerden et à son équipe un avantage unique au Canada.

En travaillant tous ensemble, l’équipe peut mener des recherches uniques en leur genre en recherchant des similitudes et des différences dans le cerveau des personnes autistes : au fil du temps et à travers les étapes de la vie ; dans des circonstances ordinaires ; et sous stress lorsque les enfants déploient différentes stratégies comportementales et médicales.

La fin de partie : des thérapies précises aussi individuelles que chaque enfant ou adulte, et des interventions ciblées pour les aider à devenir le meilleur d’eux-mêmes.

Anxiété et autisme

Les enfants autistes trouvent souvent les thérapies comportementales et les médicaments utiles pour développer des routines qui les aident à naviguer dans les incertitudes de la vie et à minimiser la peur de l’inconnu.

Mais des changements, comme la puberté, une nouvelle école, des examens ou un nouvel emploi, remettent en question les routines et les mécanismes d’adaptation qu’ils ont cultivés. Cela peut stimuler ou exacerber l’anxiété, la dépression ou même des symptômes allant du stress social aux attaques de panique débilitantes, a déclaré Duerden.

« Environ 85 % des enfants atteints de troubles du spectre autistique (TSA) présentent des symptômes d’anxiété – et environ 40 % des enfants atteints de TSA ont également un trouble anxieux diagnostiqué. Cela peut être dévastateur à l’école, dans l’interaction avec les autres, dans les problèmes liés à l’intimidation et à la victimisation par les pairs, qui entravent également leurs capacités d’apprentissage et de mémoire », a-t-elle déclaré.

En termes simples, un cerveau qui se connecte en permanence pour la réponse de combat ou de fuite de l’anxiété est moins capable de consacrer des ressources à d’autres types d’apprentissage.

« C’est plus que de l’« inquiétude » ou du « stress ». En fait, nos recherches montrent que l’anxiété est associée à des changements neurologiques dans le cerveau », a-t-elle déclaré.

« Notre approche est novatrice en ce sens que nous utilisons l’imagerie cérébrale pour identifier les régions du cerveau qui sont associées aux symptômes d’anxiété et à d’autres facteurs dans la vie de l’enfant.

« Nous utilisons l’IRM et l’IRMf pour suivre ce qui se passe dans ces régions du cerveau au fil du temps, puis pour mieux comprendre quelles thérapies fonctionnent le mieux et pour qui, dans l’espoir d’améliorer les diagnostics et les interventions thérapeutiques. »

Ils visualisent l’anxiété de l’enfant et ciblent ses sources spécifiques.

Partenariats communautaires

Bien que la recherche ait son « foyer » à la faculté d’éducation de Western, elle n’est rendue possible que grâce à d’innombrables partenariats avec des parents, des établissements d’enseignement et des organismes de la région.

Les membres clés comprennent des médecins de la région, des psychologues, des conseils scolaires, le London Health Sciences Centre et le St. Joseph’s Health Care London, Centre de soutien et de crise pour la famille Merrymountet le Institut de ressources pour enfants et parents et ses familles de soins.

Londres est suffisamment grande pour offrir des opportunités pour ces partenariats croisés, et suffisamment petite pour instaurer la confiance entre les personnes qui ont besoin de services et qui fournissent des services, a déclaré Duerden. «Nos familles doivent chercher beaucoup de questions et de réponses différentes. Et je pense que c’est pourquoi tant d’entre eux sont motivés à participer à nos recherches.

Un savoir-faire occidental unique

La gamme et la portée de l’expertise de Western sont essentielles au travail, a-t-elle souligné.

« Il y a si peu d’endroits au Canada où nous serions en mesure de mener cette recherche. Nous avons l’une des meilleures installations d’imagerie au Canada, hébergée dans un seul bâtiment – des scanners IRM à la fine pointe de la technologie à Institut de recherche Robarts, et des scientifiques qui nous permettent de développer ces protocoles complexes pour pouvoir étudier la neurobiologie sous-jacente chez les enfants atteints de troubles du spectre autistique.

Par exemple, le pédopsychiatre et professeur de médecine Schulich Rob Nicolson, expert clinique en autisme, recrute des patients pour les études et consulte sur les tests comportementaux et la neuro-imagerie, a déclaré Duerden.

Pédiatre du développement Jacqueline Ogilvie, également professeur de médecine Schulich, apporte de nouvelles perspectives aux évaluations du développement. Professeur de neurosciences Jody Culham fournit des connaissances sur la cognition sociale. Ajoutez-y les radiologues qui lisent les scanners et les informaticiens qui travaillent ensuite sur des analyses de données complexes sur le cerveau et le comportement.

« Ici, à Western, nous avons certains des esprits les plus brillants au Canada qui s’attaquent à ce problème. Il faut vraiment un vaste réseau d’experts dans ces domaines pour être en mesure de répondre aux questions complexes que nous avons », a déclaré Duerden.

« Notre espoir est que cette recherche éclairera les futurs essais cliniques examinant les thérapies et les interventions comportementales qui peuvent vraiment aider les enfants et leurs familles.

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